Aplicaciones de tecnología espacial abren esperanzas para detectar en forma temprana cáncer de mamas
Astronomía lidera transferencia tecnológica a otras disciplinas científicas.

Algunos de los objetos más lejanos del Universo se han podido observar gracias al Hubble Space Telescope, que orbita alrededor de la Tierra a 593 kilómetros sobre el nivel del mar. Exoplanetas, minigalaxias y explosiones de estrellas, que se encuentran a años luz de la Tierra, han podido ser capturados por la lente del Hubble, que procesa las imágenes y entrega impactantes fotografías del Universo con una sorprendente nitidez. Sin duda, una notable contribución al conocimiento de la ciencia. No obstante, el enorme aporte de este telescopio satelital no se agota en la astronomía: su técnica se está replicando en el área de la medicina, para analizar imágenes digitales que permitirían detectar en forma temprana la presencia de cáncer en las glándulas mamarias.

Aplicaciones en medicina

“El Hubble también combate el cáncer de mama”, afirmó el destacado astrofísico, doctor Alfredo Santillán, investigador y académico de la Universidad Autónoma de México (UNAM), quien visita el departamento de Física y Astronomía de Universidad de Valparaíso y además ofrecerá la charla “Grandes telescopios en Chile: 50º aniversario de ESO”, para estudiantes y profesores de enseñanza básica de la región, gracias al programa Explora de Conicyt.

“Es interesante la sinergia que se da entre la astronomía y las otras ciencias. El empleo de las técnicas usadas en el Hubble —que fueron desarrolladas para la astronomía y utilizadas para corregir la borrosidad en las imágenes enviadas por el telescopio a la Tierra— ha permeado al área de la medicina, para revelar la presencia de microcalcificaciones (una señal anticipada de cáncer mamario). Investigadores astronómicos y médicos del Space Telescope Science Institute (STS) en Baltimore, Jonhs Hopkins University, investigaciones del Cáncer Lombardi Center de la Universidad de Georgetown y el Medical Center en Washington DC, están probando esta técnica en mamografías digitales”, recalcó Santillán.

Si bien esta información es una noticia esperanzadora para miles de mujeres del mundo, dado que el cáncer de mamas, como causa de muerte oncológica, es de alta frecuencia en todo el planeta —y Chile no es la excepción, puesto que esta patología ocupa el segundo lugar desde el año 2000—, donde ha existido una verdadera revolución ha sido en el campo de las Tecnologías de la Información y Comunicación, también llamadas TIC’s

Las TIC’s

Tal como lo explicó Alfredo Santillán, quien ha publicado 48 artículos de investigación, con cerca de 400 citas en revistas internacionales especializadas, la astronomía produce una enorme cantidad de datos y no existe la cantidad de astrónomos suficientes para procesarlos.

Frente a esta situación, los astrofísicos comenzaron a utilizar las TIC’s en una serie de proyectos para clasificar diferentes objetos espaciales, lo que derivó en el desarrollo de nuevas tecnologías. Por ejemplo, el Galaxy Zoo, un programa muy amigable, que con un solo click entrega una completa información de las galaxias. Estos resultados se dieron gracias a la colaboración de grupos de personas dedicadas a clasificar estos objetos. “En un solo un mes clasificaron alrededor de 250 mil galaxias. Toda esa información termina en artículos científicos. Esta misma idea fue utilizada en la zoología, particularmente para estudiar la distribución de colonias de murciélagos, en Europa; grupos de personas reportaban los lugares donde se refugiaban estos animales, convirtiéndose en los llamados ‘detectives de murciélagos’”.

Google

Santillán recalcó la importancia de la información que se obtiene de la astronomía, que por su desarrollo tecnológico es la disciplina que más genera datos. De hecho, el buscador por excelencia de la red ya puso sus ojos en ella. “Google anunció su intención de invertir en los proyectos astronómicos en Chile, con tal de que le presten los datos que estén produciendo los telescopios, para probar sus buscadores y volverse más eficiente”, afirmó.

El astrónomo mexicano advirtió no olvidar que Internet llegó a Latinoamérica gracias a la astronomía. “Cerca del año 1987 fue la última supernova, que explotó cerca de la Tierra y se pudo ver a simple vista en Chile. En esa época la transferencia de toda la información astronómica en este país se hacía telefónicamente. En ese momento se decide traer el Internet de Estados Unidos para poder aprovechar mejor los recursos”.

Alfredo Santillán es uno de los promotores más activos e importantes para difundir la ciencia básica en jóvenes estudiantes, a través de la astrofísica y las TIC’s, con el objetivo de alfabetizarlos científica y tecnológicamente. En 2008 creó el taller “Llevamos el Universo a tu escuela”, en el cual de manera lúdica y con temas de la astronomía moderna acerca estos conocimientos a niños y jóvenes de varios países del continente americano.

La astronomía está consolidando a Chile como un actor relevante en este campo. La investigación de punta genera nuevas oportunidades tecnológicas y computacionales no sólo en el ámbito astronómico, también en la ingeniería y áreas afines, que impactan en el progreso de otras disciplinas científicas. Nuevos ejemplos se puede hallar más cerca de lo que usted cree, sólo piense en los actuales teléfonos celulares, el sistema georreferencial satelital (GPS), las cámaras digitales, los detectores de rayos X (seguridad en aeropuertos) junto a un largo etcétera.

Publicado martes 11 de diciembre de 2012
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